‘A number of’는 ‘많은(many)’이 아닙니다.

학교 문법에서 종종 ‘a number of ~’ 와 ‘the number of ~’ 를 비교하여 가르칩니다. 전자는 ‘많은’이라는 뜻을 갖고 있고, 뒤에 복수명사가 나오며, 복수형 동사를 취한다고 하죠. 아예 “(=many)”라는 필기를 해주기도 하구요. 이에 비해 후자는 “~의 수”라는 뜻이므로 단수 동사를 취해야 한다고 설명합니다.

이 설명에는 중대한 오류가 있습니다. The number of 에 대한 설명은 맞지만 “a number of ~”는 무조건 “많다”는 뜻이 아니기 때문입니다. 문맥에 따라 “some”이나 “several”의 의미로 해석되는 경우가 상당히 많지요.

예를 들어 “We have a number of options.”라고 말할 때 “문맥에 따라서 선택지가 많다” 보다는 “몇 가지 옵션이 있다” 정도가 더 적절한 해석일 수 있습니다. 아래 그림에서 보시다시피 Dictionary.com과 Oxford Dictionary는 a number of의 대표의미로 “several”을 제시하고 있습니다.

“A number of”가 “많은”의 의미로 해석될 때도 있습니다. 예를 들어 “A number of Koreans”라고 하면 “많은 한국인들은” 정도의 의미가 되는데, Koreans 자체가 많은 사람들로 이루어져 있으므로 ‘다수의/많은 한국인들은’ 정도로 해석해도 무방한 것입니다. 구성원의 수를 아는 경우 “a number of”를 쓸 때는 보통 2/3 정도는 되어야 하는 것 같구요.

결론은 “a number of”를 무조건 “many”로 가르치는 것은 잘못된 관행이라는 것입니다. ^^

Leave a Reply